domingo, 22 de enero de 2012

Guardián de la taiga




El lago Baikal permanece congelado, al menos, la mitad del año.


En la mitad oriental de Rusia, se ubica el lago más profundo de la Tierra. Se trata del lago Baikal, de origen tectónico. Está enclavado en la región que sufre las temperaturas más extremas del hemisferio Norte, siendo habituales los cincuenta grados bajo cero en pleno invierno. Ni siquiera en el Ártico hace tanto frío y, por supuesto, no hay tanta amplitud térmica, puesto que aquí el clima continental provoca un calor notable durante el verano.
El Baikal tiene unos escalofriantes 1.642 metros de profundidad máxima y,  dado que su forma alargada no nos permite alejarnos de cualquier orilla más de ochenta kilómetros, se trata de un verdadero pozo. Para mayor asombro, la cantidad de sedimentos que se acumulan en esta particular cubeta es de tal magnitud, que si se retirasen, la profundidad del Baikal superaría los diez kilómetros. Goza además de una de las aguas menos contaminadas del planeta.


Un ejemplo de la arquitectura de la zona.

Se formó hace entre veinticinco y treinta millones de años, por lo que es uno de los lagos más antiguos que perduran sobre la faz de la Tierra, mediante procesos tectónicos que favorecieron la formación de una falla entre dos zonas elevadas de la corteza terrestre. Ahí se empezó a acumular el agua. Otros ejemplos de lagos tectónicos son el Tanganika en África, que apareció gracias a la separación progresiva del Rift Valley, o el lago Biwa en Japón. 
Posee una rica biodiversidad, y algunas especies endémicas como la nerpa, o foca de Baikal. Se trata de la única especie de foca que pasa toda su vida en agua dulce, así como es una de las especies más longevas.


Arriba del todo, la nerpa o foca del Baikal. Abajo, chica buriat con la vestimenta y los abalorios típicos, y a la derecha, la iglesia ortodoxa de Kazan.
La ciudad de Irkutsk es capital del óblast homónimo. Los óblast son las provincias que constituyen Rusia. Se encuentra en el suroeste del lago, a setenta kilómetros, y ve sus temperaturas suavizadas por la regulación que provoca la enorme masa de agua, paliando el gélido invierno siberiano. Posee buenos ejemplos de iglesias ortodoxas, algunas de ellas con una magnífica arquitectura, así como una renombrada universidad. Fue fundada por los cosacos en 1686, quienes la hicieron florecer a base del comercio de oro y pieles, antes de que se beneficiase de formar parte de la ruta del ferrocarril transiberiano.
Una característica del lago Baikal, que su superficie se encuentra congelada la mayor parte del año en algunos puntos, le ha valido para ser el lugar idóneo en el que emplazar un telescopio de neutrinos. Así, la plataforma de hielo sustenta todo el equipo de tierra, que en otro caso tendría que estar a flote mediante batiscafos y demás material muy costoso.
El telescopio está formado por una base que recibe toda la información de células fotosensibles, captadoras de la radiación de neutrinos, encerradas en esferas transparentes sumergidas en el lago. De las esferas salen cables de fibra óptica que transmiten la información a la superficie. 
Con el estudio de los neutrinos, provenientes del agujero negro situado en el centro de nuestra galaxia, podremos saber más sobre la naturaleza del universo, qué porcentaje de cada tipo de materia lo forma, y a partir de ahí determinar su posible evolución o la manera en que se formaron los astros que lo constituyen. Es posible que el lago Baikal guarde más sorpresas que las que encierran sus profundidades; tal vez nos de respuestas sobre el origen, destino, estructura y composición del universo.


La plataforma de hielo representa una ventaja a la hora de emplazar los componentes. A la derecha, detalle de uno de los módulos opticos que encierran las células solares.

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Información adicional:

Página web del Great Baikal Trail, una serie de senderos de más de 1.800 kilómetros que recorren los alrededores del lago y aún están en desarrollo.
Vídeo en el que se muestra la instalación del telescopio, y en el que observar en detalle todos sus componentes para entender bien el funcionamiento.

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